Qué son las tierras raras

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Las tierras raras son un grupo de elementos químicos que se encuentran en la tabla periódica de los elementos y tienen los números atómicos 57 a 71. También se les conoce como metales de transición de tierras raras o metales lantánidos.

Las tierras raras son un grupo de elementos químicos utilizados para fabricar productos tecnológicos y armamento. Lo forman sobre todo los lantánidos, que incluyen el cerio, el samario, el holmio o el europio, entre otros. La importancia geopolítica de estas “tierras” se explica por su alto valor comercial y porque más del 80% de su producción procede de China. Aunque Australia, India, Canadá, Brasil o Rusia también tienen grandes yacimientos, el gigante asiático cuenta con una clara ventaja geoestratégica y económica al exportar la mayoría de estos materiales contando solo con el 40% de las reservas.

Los 17 elementos de tierras raras son:

  • Lantano (Lan)
  • Cerio (Ce)
  • Praseodimio (Pr)
  • Neodimio (Nd)
  • Prometio (Pm)
  • Samario (Sm)
  • Europio (Eu)
  • Gadolinio (Gd)
  • Terbio (Tb)
  • Disprosio (Dy)
  • Holmio (Ho)
  • Erbio (Er)
  • Tulio (Tm)
  • Iterbio (Yb)
  • Lutecio (Lu)
  • Hafnio (Hf)
  • Tantalio (Ta)

Las tierras raras son elementos químicos relativamente raros en la corteza terrestre, aunque se encuentran en pequeñas cantidades en muchos minerales. Son conocidos por sus propiedades únicas, como su alta resistencia a la corrosión y su capacidad para absorber gases.

Para qué se usan las tierras raras

Los metales de tierras raras se utilizan en una amplia variedad de aplicaciones industriales, como la producción de productos químicos, la fabricación de imanes permanentes y la producción de catalizadores. También se utilizan en aplicaciones militares y de defensa, como los sistemas de radar y las municiones.

Algunos de los usos más comunes de las tierras raras incluyen:

  • Producción de imanes permanentes: muchos metales de tierras raras tienen altas temperaturas Curie y son excelentes para la fabricación de imanes permanentes. Estos imanes se utilizan en dispositivos electromecánicos como motores, generadores y altavoces.
  • Producción de catalizadores: algunos metales de tierras raras se utilizan como catalizadores en la industria química y petroquímica. Los catalizadores son sustancias que aceleran las reacciones químicas sin ser consumidos ellos mismos.
  • Fabricación de productos químicos: algunos metales de tierras raras se utilizan en la fabricación de productos químicos como pigmentos, tintes y productos farmacéuticos.
  • Fabricación de dispositivos electrónicos: algunos metales de tierras raras se utilizan en la fabricación de dispositivos electrónicos como pantallas de alta definición y dispositivos de almacenamiento de datos.
  • Sistemas de radar y municiones: algunos metales de tierras raras se utilizan en aplicaciones militares y de defensa, como los sistemas de radar y las municiones.
  • Otros usos: las tierras raras también se utilizan en la fabricación de lámparas fluorescentes, rayos X y en el tratamiento de agua.

Es importante tener en cuenta que el uso de las tierras raras tiene ciertas preocupaciones medioambientales y de sostenibilidad, ya que algunas de estas sustancias pueden ser tóxicas y son difíciles de reciclar. Además, las tierras raras son relativamente raras y difíciles de extraer y procesar, lo que ha llevado a una mayor demanda y precios más altos en el mercado.


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